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萌芽中的矽谷創業 – 農業科技

  • 02農業科技可以說是矽谷近期新興竄起的創業領域,雖然目前所開發出的產品普遍尚不成熟,創投大部分只能找到種子期或早期階段的案源,但是有越來越多的矽谷創業家在農業科技上躍躍欲試,根據統計,在2013-2014年,矽谷共有264件農業科技投資案,募資額超過23億美金,已經超過潔淨科技領域的投資,而且引進的資金規模在一年內足足成長170%。另一個風向球則是Google在2013年也募資2,800萬美元投入Farmers Business Network平台,廣佈農業徵象感知器,蒐集農業數據。可以看出農業科技後續的發展潛力。

    農業科技在矽谷吹起旋風並不是沒有原因,在氣候變遷、人口成長、可耕作地大幅縮減的條件下,農作效率在質與量的方面都面臨嚴格的考驗,聯合國的數據指出,全球2050年的糧食人口將會成長70%至100億左右。而更迫切的危機在於,臨近矽谷的Salina Valley是支撐全美國一半蔬果供應的農業區,年產值約莫80億美金,著名的Dole Food,Chiquita,Driscoll Berries,Taylor Farms都是這裡有名的農產企業,然而這個區域已經接連幾年遭遇乾旱的衝擊,因此引發農業對於科技的需求,希望能夠透過新科技的應用,提升農產的產出與效率,甚至附加價值。

    需求的產生帶動了矽谷科技人提供解決方案的意願,拜雲端技術、物聯網、感知技術、大數據分析等科技蓬勃發展所賜,恰好可以呼應這樣的需求。矽谷創業家絞盡腦汁如何結合這些科技來提供更完善的農業服務。基本上,目前美國西部農業區面臨的三個關鍵問題分別是:供水不足、難以掌握土壤中硝酸鹽濃度、大規模病蟲害。

    2015年五月與六月,在矽谷展開了兩場農業科技研討會與創業活動:Silicon Valley Ag Tech Conference與Bite Silicon Valley,有趣的是,這兩場科技活動除了以往的既定的主角:創業家與創投以外,現場也充滿了捲起褲管、黝黑粗曠的農夫前來共襄盛舉,一方面認識可能的科技解決方案,另一方面也在現場與創業家溝通交流。

    在現場有生物科技廠商CoolTerra提供攪拌進土壤中、降低土壤水分流失的化合物;AgRite提供感知軟體,方便農夫可以遠端掌握作物狀況,並可配合雲端遙控,隨時調整濕度與土壤Ph值;Farm Solutions透過眾多參數的運算,提供最適灌溉、除蟲等時程;AgRobot則致力於開發採收機器人。

    不過,值得一提的是,矽谷觀察家也發現,發展農業科技最大的挑戰可能不在於科技的整合,而是在於產品的供給者與需求者 – 也就是「科技人」與「農人」-- 之間的思維落差。科技創業家在農業科技領域可能往往自以為提供了相當優秀的產品或解決方案,但是卻被農人抵抗使用。參與活動的農夫Dave Murray就表示,創業家看到一個問題並想要解決時,應該先到田裡跟耕作者聊聊,甚至實地去體驗耕作究竟是怎麼一回事,「關於耕作,有時候想到要依賴科技,就是不舒服。」Dave Murray說。
  • 01從矽谷農業科技創業風潮可以觀察到,物聯網、感知技術、大數據分析等新興技術的發展似乎正鋪天蓋地的在人類生活的各個面相帶出了創新創業的機會,除了過往既有認知的ICT、軟體領域,科技也開始滲入農業,嶄露商機。相較於矽谷,台灣新政府上任,農業加值是重點施政方針的其中一個項目,在政策的引領之下,將會產生需求,或許對於台灣的科技創業家來說,現在也是發展農業科技的一個不錯的時機點。

    然而就像矽谷農業科技發展的經驗一樣,台灣的農業工作者可能與科技人是講著兩種不同語言的族群,在從事農業科技創業時,應該要勤於與使用者(也就是農夫們) 溝通,深入了解其偏好、思維習慣、價值觀等,才能創造出真正解決農民問題的科技產品,產生讓農業族群認同的新科技。或許,還會像Facebook一樣,創造出一個世代的風潮。
    (IEK/曾宜年)